Hin-mah-too-yah-lat-kekht (Jefe Joseph)

Biografías. Pueblos Originarios de América
Portada Pueblos Originarios Secciones Pueblos Originarios Facebook Pueblos Originarios Twitter Pueblos Originarios
Jefe Joseph

Nez Perce

1840 - 1904

Hin-mah-too-yah-lat-kekht ("Trueno que rueda por la montaña") nació el 3 de marzo de 1840 en el valle de Wallowa, al noreste de de Oregón. Hijo de Tu-eka-kas, jefe de la banda Wallowa de los Nimiipuu o Nez Perce, llamado por los blancos el "Viejo Joseph".

El Viejo Joseph había recibido hospitalariamente a los colonos que llegaron a la región. Pronto debió cambiar de actitud cuando los blancos comenzaron a apropiarse de sus tierras tradicionales para explotaciones agrícolas.

Un tratado de 1885 confirmó la propiedad de los Nez Perce. La competencia por la tierra para el pastoreo y las oportunidades de caza y el descubrimiento de oro en 1860 dio lugar a una renegociación. Un nuevo tratado de 1863 redujo la reserva al 10%.

En 1871, el Jefe Joseph sucede a su padre. Estaba muy dolido con los colonos: "Nos robaron muchos caballos y no pudimos recuperarlos porque éramos indios. Espantaron a muchas de nuestras reses. Algunos hombres blancos reunieron a nuestras terneras y las marcaron con su propio hierro, con el fin de que fueran declaradas de su propiedad. No teníamos ningún amigo que pudiera representar nuestros intereses ante los tribunales blancos".

Ruta del éxodo Nez Perce

Imploró al presidente Ulysses S. Grant que no les arrebataran el valle de Wallowa. Logró la prohibición del establecimiento de los blancos el 16 de junio de 1873, pero en 1875 se abrió el territorio a la colonización. En mayo de 1877 llegó el general O. Howard para trasladar la tribu a la reserva de Lapwai en Idaho.

Toohoolhoolzote, el profeta de la tribu fue detenido, el ganado confiscado. Los Nez Perce recogieron sus pertenencias y se dirigieron a la nueva reserva. Cruzaron el río Snake y se reunieron en Camas Prairi, cerca de Grangeville, Idaho. Alterados por los acontecimientos, un grupo de jóvenes Nez Perce atacaron colonos blancos. Como consecuencia de esos ataques no había más remedio que huir. Le correspondería al Jefe Joseph comandar el épico éxodo. En junio de 1877, cerca de 800 hombres, mujeres y niños con más de 2.000 caballos, iniciaron el camino, inicialmente esperaban refugiarse en la nación Crow en territorio de Montana, ante la negativa de éstos decidieron ir a Canadá, donde se encontraba el campamento del jefe sioux Toro Sentado.

Jefe Joseph, melancólico líder de los Nez Perce. El Jenofonte de los indios americanos.

Su retirada magistral de 1500 km en la guerra con las tropas del ejército de Estados Unidos en 1877, se ha comparado con la famosa retirada de los Diez Mil de la antigua Grecia. Por sus tácticas y habilidades militares Joseph se ganó el título de el "más grande estratega de los indios". Era reconocido por su humanitarismo en la guerra. Los "Narices perforadas" vivían a lo largo del río Snake y sus tributarios en partes de los actuales Idaho, Oregon y Washington.

Imagen y epígrafe tomada de National Geographic de Febrero de 1948. Click sobre la imagen para ampliarla.

Soportaron el calor sofocante, atravesaron peligrosos caminos entre las montañas y sufrieron el ataque de cinco distintos regimientos del Ejército Estadounidense. Entre Junio y Octubre de 1877 lucharon tenazmente contra la adversidad, provocando la admiración generalizada de sus adversarios militares y el público estadounidense.

Recorrieron más de 1500 km, y cuando estaban a menos de 50 km de la libertad en la frontera de Canadá, las nieves del invierno comenzaron a caer. Fueron rodeados por los soldados del Ejército, en la batalla conocida como Pata de Oso (territorio de Montana), los sometieron con cinco días de cañonazos, las temperaturas de congelación y el hambre hacían imposible la resistencia. El 5 de octubre de 1877, el Jefe Joseph, con su tribu casi exterminada, se rindió al Coronel Nelson A. Miles.

La batalla es recordada en la historia popular por las palabras atribuidas a José en la rendición formal:

"Decidle al General Howard que conozco su corazón. Lo que me ha dicho anteriormente lo llevo en el corazón. Estoy cansado de luchar. Nuestros jefes fueron muertos. Espejo es muerto. Tu-hul-hil-sote es muerto. Los viejos son todos muertos. Son los jóvenes quien ahora dicen sí o no. El que tuvo mando de los jóvenes (Alikut, hermano menor de Joseph) es muerto. Hace frío y no tenemos cobijas. Los niños se hielan hasta morir. Mi gente — algunos de los cuales han huido a las lomas y no tienen cobijas ni comida. Nadie sabe donde están — tal vez helándose hasta morir. Quiero tener tiempo para buscar a mis hijos y ver cuantos de ellos puedo encontrar. Tal vez los encuentre entre los muertos. Oídme, mis jefes, está enfermo y triste mi corazón. De donde está ahora el sol no lucharé aun más contra el hombre blanco."

La expulsión de las tierras y el éxodo de los Nez Perce es uno de los capítulos más oscuros de la historia de Estados Unidos. El Jefe Joseph murió el 21 de septiembre de 1904 en la reserva de Colville, está enterrado en Nespelem (Washington), donde viven miembros de su tribu.

Cabaña Ceremonial de Joseph

En junio de 1905, el Jefe Joseph volvió a ser sepultado en Nespelem. Se realizó una ceremonia conmemorativa en una gran Casa Comunal levantada al efecto. Tenía 30 metros de largo por 6 de ancho, había 10 fuegos independientes. Las posesiones de Joseph se repartieron entre los presentes. La fotografía corresponde a Edward S. Curtis (EE. UU., 1858 - 1952)

Camisa del Jefe Joseph

En el año 2012 se subastó una camisa perteneciente al Jefe Joseph en la subasta Coeur d'Alene Arte que anualmente se celebra en Reno. Fue vendida en u$s 877.500.