Gabriel de Castilla

Biografías de Pueblos Originarios
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Gabriel de Castilla

España

1577 - 1620

Gabriel de Castilla, nació en Palencia, España en el año 1577.

Era pariente de Luis de Velasco, virrey de Perú, quien le confió el mando de una expedición de unos 300 soldados, que el 1º de enero de 1600 partió hacia Chile. La nave capitana de Gabriel de Castilla, había sido el galeón San Jerónimo, de tres cubiertas, 250 toneladas y 24 cañones, construida en los astilleros de Guayaquil para reemplazar a la nave del mismo nombre que fue con Lamero al estrecho y con Mendaña a la Oceanía, pero había sido destruida por Oliverio van Noort en su ataque sorpresivo a Valparaíso.

Avistó la Antártida en 1603En 1602 estuvo pronto el nuevo buque insignia de la Armada, galeón "Jesús María" , que desplazaba 600 toneladas y estaba artillado con 30 cañones. En 1603, zarpó de Valparaíso, en una expedición encomendada por el virrey, para reprimir las incursiones de los corsarios holandeses en los mares del Sur, la escuadra estaba compuesta además por la "Nuestra Señora de la Visitación", como almiranta y por la "Nuestra Señora de las Mercedes", de 400 toneladas.

Si bien no pudo encontrar a los piratas, desembarcó en Concepción con sus soldados, contribuyendo a asentar el dominio español en aquellas regiones, y además protagonizaría un espectacular descubrimiento:

Avistaría la Antártida, "un lugar donde había mucha nieve", su proeza pasó prácticamente inadvertida para la historia, mientras que el inglés James Cook, que fue el primero en cruzar el círculo polar antártico en 1773, se hizo un hueco en la posteridad como el que abrió el camino a la Antártida. Curiosamente, Cook, aunque si recaló en sus islas más próximas, nunca llegó a ver el continente antártico y sin querer lo circunnavegó.

Al parecer, Gabriel de Castilla, alcanzó los 64° de latitud sur. No se han hallado aún en archivos españoles documentos que confirmen la latitud alcanzada y las tierras avistadas; sin embargo, el relato del marinero holandés Laurenz Claesz, documenta la latitud y la época. Claesz declara que él "ha navegado bajo el Almirante don Gabriel de Castilla con tres barcos a lo largo de las costas de Chile hacia Valparaiso, i desde allí hacia el estrecho, en el año de 1603; i estuvo en marzo en los 64 grados i allí tuvieron mucha nieve. En el siguiente mes de abril regresaron de nuevo a las costas de Chile". Otro documento holandés, publicado en Amsterdam en tres idiomas en 1622 afirma que a los 64º S hay tierra "muy alta y montañosa, cubierta de nieve, como el país de Noruega, toda blanca, que parecía extenderse hasta las islas Salomón", lo que evidentemente confirma un avistamiento previo a la publicación.

Según otras fuentes, el su viaje del verano de 1603 superó los 60º de latitud sur, y observó tierras montañosas cubiertas de nieve. Las coordenadas de sus descubrimientos indican que reconoció a las islas actualmente llamadas islas Shetland del Sur, la parte septentrional de la península antártica. Por las coordenadas que da y por la corografía (descripción de aspectos geográficos) que realiza es muy probable que hubiese llegado asimismo a las islas actualmente llamadas Melchior.

La base antártica española en la isla Decepción (Islas Shetland del Sur), lleva su nombre. La base, fundada en el verano austral 1989-90, opera sólo en verano.

Disfrutó de pingües sueldos y numerosas mercedes, durante el mando de su pariente, contra el que después se dirigieron muchos cargos por tal causa.

Falleció en Lima en el año 1620.