Marvin Harris

BiografĂ­as de Pueblos Originarios
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Harris

Estados Unidos

1927 - 2001

Nació en Nueva York en 1927, padre del "materialismo cultural"

La vida de Marvin Harris estuvo principalmente ligada a la Universidad de Columbia, donde empezó su formación en las ciencias sociales, licenciándose en letras en 1949 y obteniendo su doctorado en 1953. Después de terminar sus estudios en esta universidad paso a ser profesor de la misma durante 30 años (1951 a 1981), hasta 1981 cuando abandonó Columbia para trabajar en a la Universidad de Florida, donde paso sus últimos años.

Realizó estudios de campo en Bahía (Brasil) durante los años 1950-51. En los años 1953-54 estuvo en Río de Janeiro como asesor de investigación del National Institute of Pedagogical Studies. Llevó a cabo investigaciones empíricas sobre los Thonga de Mozambique en los años 1956-57. Investigaciones de campo en Chimborazo (Ecuador) en 1960 y nuevamente en Brasil, en el estado de Bahía en 1962 y 1965. Bajo los auspicios de la National Safety Foundation realizó estudios de campo en la India en 1976 sobre la utilización de recursos proteínicos.

Las obras más importantes de Marvin Harris ("El desarrollo de la teoría antropológica", "Introducción a la antropología general", "Caníbales y reyes, Vacas, cerdos, guerras y brujas", "La cultura norteamericana contemporánea", "Bueno para comer") coincidieron con el período de la "guerra fría", siendo tildado de marxista y filocomunista, sus posiciones no lograron ni en la Universidad americana ni en la europea la presencia que se merecían. Pero en el debate que suscitó su fértil metodología antropológica, en la academia y en los medios de comunicación, Harris defendió sus posiciones con tenacidad y brillantez, y no dejó sin contestar cumplidamente a ninguno de sus críticos.

Emic y etic

Los antropólogos, enfrentan cualquier problema de índole cultural, desde una doble perspectiva, resumidos en los términos emic y etic, acuñados por el lingüista y filósofo estadounidense Kemmeth Pike.

  • El término etic ("fonetic"), se refiere a la percepción que tiene un observador experimentado de los datos recogidos, situándose fuera de la cultura estudiada.
  • Desde el punto de vista emic ("fonemic"), el observador trabaja con las coordenadas socio-culturales del grupo emisor de los datos recogidos.

En un ejemplo simple; desde la perspectiva emic, de Cristóbal Colón, puede decirse que no descubrió América (creyó haber descubierto una nueva ruta hacia el poniente), pero desde una perspectiva etic, que es la geografía eurocéntrica, Colón en efecto descubrió América.

Ambos puntos de vista no son incompatibles, son compañeros en una investigación de las causas y motivos que provocan un comportamiento social.

Marvin Harris, el que mejor utilizó la visión etic en la investigación se realizaba preguntas como "¿Por que no comen vaca los indios?". A lo cual contestaba con que comer carne acabaría enseguida con el suministro de leche por el rápido agotamiento de los rebaños. La razón emic, estaría representada por los motivos religiosos para no comer dicha carne.