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El área cultural se desarrolló en casi la totalidad del territorio del estado actual de California, Estados Unidos (Alta California), y la península del mismo nombre en México (Baja California).

Los pueblos nativos de las Californias tuvieron lenguas, culturas y tradiciones orales comunes.

Culturas del área

California fue un lugar de mucha inmigración que llegó a albergar centenares de organizaciones tribales.

Grupos de distintas procedencias que hablaban lenguas "hoka" y "penuti", se radicaron, adaptaron y especializaron en microambientes distintos que perpetuaron un modo de vida arcaico. Otros dialectos tenían procedencia atapascana, y algunos estaban emparentadas con la alonquina. Hace unos 3 mil años penetraron a Baja California varias corrientes migratorias provenientes del sur de Estados Unidos, eran grupos de filiación lingüística yumana. En el extremo sur de la península estuvieron asentados grupos de la familia lingüística guaycura-pericú.

La abundancia de recursos de todo tipo dio como consecuencia un modo de vida muy similar entre los nativos, pese a su diferente procedencia. Los pueblos nativos de esta región poseían culturas tan variadas como su entorno y en cierto sentido su historia estuvo determinada por la manera como reaccionaron a su medio ambiente.

El comercio, los matrimonios cruzados, y las alianzas militares fomentaron las relaciones sociales y económicas entre los grupos diversos.

Coyote

El coyote en la mitología de los indios de California, representaba las fuerzas traviesas, astutas y destructivas que operan en la creación.

Las mitologías sobre el origen de muchos de estos grupos hacen alusión a ancestros comunes, la continuidad de los rasgos culturales es evidente en las danzas, canciones y en la tecnología para hacer cerámica.

En casi todos los grupos étnicos, se observa el uso del toloache ("Datura inoxia") como planta ritual. Era medicina y medio para diagnosticar enfermedades y tener visiones, amuleto de buena suerte, auxiliar en la cacería y en las ceremonias iniciáticas era administrada a los jóvenes de ambos sexos para encontrar a los espíritus protectores.

Los ancestrales caminos y redes comerciales que unían a los habitantes del norte con los de la península aún atraviesan la región, que sólo en su historia reciente fue ocupada por EE. UU. y México y se vio bisecada por la frontera.

Alta California

La topografía de California es muy variada; desde la cumbre glaciar del Monte Shasta (4.322 m.), que forma parte de la Cordillera de las Cascadas en el norte de California, hasta la región del desierto árido del Valle de la Muerte, con el punto más bajo del hemisferio occidental (86 m. bajo el nivel del mar).

El Desierto de Mojave, en el sur de California, ocupa casi una quinta parte del territorio. Entre los sitios más destacados esta Yosemite, reconocido por sus acantilados de granito, saltos de agua, ríos cristalinos, bosques de sequoias gigantes y gran diversidad biológicas; la zona de Joshua Tree, famosa por su característica flora, es una zona desértica que incluye partes de los desiertos de Colorado y Mojave. Su nombre proviene de una especie de cactus, encontrada casi exclusivamente en esta zona, denominada Joshua tree ("árbol de Josué")

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Ilustraciones de Louis Choris, integrante de la expedición rusa Romanzoff (1815-1818).

En ese entorno, se desarrollaron gran variedad de núcleos tribales que tuvieron diferencias en sus lenguas, tecnología, religión y organización social.

Para el 2.000 a. C. dio comienzo la época arcaica caracterizada por la especialización de los grupos en la explotación de los recursos que abundaban en cada lugar, sean éstos de pesca o recolección, simultáneamente a la práctica de un cultivo rudimentario.

Hacia el 500 d. C., el medio les permitió tener excedentes de producción, y permitió desarrollar modelos de almacenamiento, comercio y redistribución generadores de un tráfico que tenía una moneda de intercambio.

A pesar de ser estables, ricas y densamente pobladas, no llegaron a tener organizaciones sociales complejas; sus sociedades estaban basadas en el parentesco. Los liderazgos fueron depositados en poder de jefes locales, encargados de dirigir la producción y redistribución de bienes.

Baja California

El clima es seco y cálido, la temperatura es más fresca en las costas del Pacífico que en las del Golfo de California.

La Península de California, es un brazo de tierra está separado del territorio mexicano por el Río Colorado y el Mar de Cortés (o Golfo de California) en el noreste. Al norte, se encuentra el estado norteamericano de California, alguna vez parte del territorio mexicano y conocido bajo el nombre de Alta California. Al oeste y al sur, sus costas están bañadas por el Océano Pacífico.

Con una longitud de 1.200 Km., su ancho oscila entre los 45 Km. y 250 Km. Y está rodeada por 35 islas que suman una superficie total de 1.500 km2.

En su geografía se destacan los desiertos, las serranías y la planicie de sus costas. Debido a esto, el clima es árido y desértico en gran parte del estado. En el Desierto Central y el Desierto del Vizcaíno encontramos la flora y fauna que caracterizan a este ecosistema como son el cardón, mezquite y lechuguilla, y gato montés.

La Sierra de la Giganta avanza hacia el mar paralela a las costas, y alberga bosques de pino y encino. Hacia el lado occidental, la planicie costera forma llanos de gran belleza como el llano de Santa Clara, la Magdalena y Hiray.

En la lagunas de San Ignacio y Ojo de Liebre, las grandes ballenas grises llegan para aparearse y procrear entre los meses de diciembre a marzo. La rata canguro y la ardilla de piedra también son exclusivas de esta zona. El águila pescadora, pelicano café, garza roja, gallo de mar, puma, lince, halcón peregrino y halcón mexicano son algunos de los animales que habitan aquí.

La península debió estar habitada 10.000 años a. C., tajadores, machacadores y raspadores de manufactura tosca, que se utilizaban para procesar los productos de la cacería, fueron hallados en Laguna Chapala. Su antigüedad es de entre 13.000 y 8.000 años.

Luego entre 8.000 y 1.500 años atrás, sucede un cambio climático intenso, que transforma un medio de abundante vegetación en árido, y los grupos indígenas se adaptan en mayor medida al consumo de alimentos procedentes del mar; debido a esto, se han encontrado gran cantidad de concheros, que son los basureros de este tipo de actividades. En las cercanías de Ensenada, se recuperaron los restos óseos de la "Mujer de Yatay" de 4.400 años de antigüedad.

La llegada de grupos yumanos con cerámica, arco y flecha, marcan la etapa posterior y cuyos materiales arqueológicos manifiestan en los sitios el aprovechamiento intensivo de lo que el medio provee: en bosques de pino y encino, se colectan los piñones y las bellotas. En la sierra, se caza venado y borrego cimarrón, y en la costa se pesca y colectan moluscos.

Los clanes definen la filiación de los linajes y la herencia, a través del padre. En tanto que las familias se ocuparon de transmitir el parentesco de la lengua materna; además de garantizar la permanencia de la estructura social comunitaria; como lo es la división del trabajo y la solidaridad.


Fuentes:

http://www.liceus.com/cgi-bin/aco/ant/0143.asp

Amerindia. Introducción a la etnohistoria y las artes visuales precolombinas. Cesar Sondereguer ~ Carlos Punta. Editorial Corregidor. 1999